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Terapie contro il cancro: gli esperti potrebbero imparare molto dagli elefanti


La cura per il cancro sta dormendo negli elefanti?
Tutti hanno sentito che gli elefanti non dimenticano nulla. Ma pochissime persone sanno che gli elefanti non hanno quasi mai il cancro. Solo il 4,8% di tutti i decessi noti in questi pachidermi può essere attribuito al cancro. In confronto, questo valore è molto più alto nell'uomo. Tra il dieci e il 25 percento delle morti umane sono causate dal cancro.

Il basso tasso di cancro negli elefanti è molto sorprendente. Gli animali dovrebbero effettivamente contrarre il cancro più spesso di noi umani. La ragione di ciò è che gli elefanti sono molto più grandi degli umani. Ciò significa che hanno circa cento volte più cellule del corpo umano. E gli animali invecchiano molto, spesso 70 anni o più. Nel corso di questa lunga durata, ci sono molte possibilità di mutazione maligna per un gran numero di cellule.

Lo studio rivela: elefanti con una protezione speciale contro il cancro
Per anni, gli scienziati hanno cercato di scoprire perché gli elefanti e altri mammiferi di grandi dimensioni non ottengono il cancro più spesso dei mammiferi più piccoli. C'è anche un nome separato per questo problema: Peto Paradox. Gli scienziati sono ora riusciti a rivelare il segreto del pachiderma. Uno studio su questo argomento è stato pubblicato questa settimana sulla rivista "Journal of the American Medical Association" JAMA. Gli scienziati hanno rivelato che gli elefanti hanno venti copie di un gene chiamato TP53. Questo gene è particolarmente apprezzato dai ricercatori sul cancro a causa di una proprietà speciale: ha la capacità di produrre una proteina che sopprime i tumori. Gli umani hanno solo una copia di questo gene. Il gene cruciale protegge le cellule dal cancro in due modi. Quando si verifica un danno al DNA, TP53 provoca l'interruzione della divisione cellulare. Ciò consente al corpo di riparare il DNA danneggiato, ha spiegato il dott. Joshua Schiffman, coautrice dello studio, dall'Huntsman Cancer Institute di Salt Lake City.

Le persone con geni Tp53 difettosi svilupperanno sicuramente il cancro
Ogni persona eredita due di questi geni TP53. Un gene della madre. Il secondo gene è ereditato dal padre. Entrambi i geni devono essere intatti e funzionanti. Se uno di questi geni è difettoso, prima o poi il cancro verrà attivato.

Il cancro negli elefanti è inferiore al cinque percento
Schiffman stava ora valutando se gli elefanti potessero ammalarsi di cancro così raramente perché sono protetti da molti altri geni TP53. Quindi ha messo insieme una squadra e ha iniziato uno studio sull'argomento. Innanzitutto, è stato importante scoprire quanto sia raro il cancro negli elefanti. Il team di ricerca ha ottenuto queste informazioni dall'enciclopedia degli elefanti. Questa è una raccolta di informazioni sui pachidermi che vivono in cattività in tutto il mondo. Il database contiene i dettagli delle morti di 644 elefanti. I ricercatori hanno ora calcolato che solo il 3,11 percento circa degli elefanti aveva il cancro alla morte. Ora ogni caso con una causa inspiegabile di morte è stato anche attribuito al cancro. Il risultato è aumentato solo minimamente ed è stato del 4,81 per cento.

Le cellule di elefante non si rigenerano più velocemente di quelle umane
Il passo successivo è stato quello di dare un'occhiata più da vicino ai genomi dell'elefante africano. I ricercatori hanno scoperto che questi elefanti avevano venti copie del gene TP53. Ora è stato stabilito se questi geni fossero la ragione per cui i pachidermi contraggono il cancro così raramente. I medici hanno raccolto globuli bianchi da umani ed elefanti. Questi sono stati esposti a radiazioni estreme, causando la rottura del loro DNA. I ricercatori si aspettavano che l'aumento del numero di geni TP53 avrebbe rigenerato le cellule di elefante più rapidamente. Sorprendentemente, non è stato così.

Le cellule di elefante non si rigenerano, si distruggono da sole
Invece, Schiffmann e i suoi colleghi hanno osservato che le cellule degli elefanti sono morte a un ritmo molto più elevato rispetto alle cellule umane. Parte della strategia di TP53 è che le cellule danneggiate si autodistruggano. Ciò rende impossibile per loro sviluppare mutazioni potenzialmente dannose. Le tattiche degli elefanti sembrano plausibili. Il cancro è così pericoloso che non vi è alcun rischio di riparare il DNA danneggiato. Il modo migliore è distruggere completamente una cellula infetta per prevenire il cancro. Quindi non ci sarebbe modo che il cancro si diffondesse o mutasse, spiegò il medico Schiffman. In un altro esperimento, i ricercatori hanno scoperto che le cellule di elefante irradiate distruggono al doppio il tasso di cellule umane con geni TP53 intatti. Se confronti i geni TP53 difettosi nell'uomo, puoi vedere che il tasso di autodistruzione nei geni degli elefanti è più di cinque volte più veloce.

Un nuovo farmaco modellato su TP53 potrebbe proteggere dal cancro
Tutti questi fatti portano alla conclusione che queste copie aggiuntive di TP53 si sono evolute nel tempo per proteggere gli elefanti dal cancro. Per provare davvero questa tesi, si dovrebbe creare un elefante senza geni TP53. Questo è l'unico modo per vedere se questo elefante è più suscettibile al cancro, ha spiegato il dott. Schiffman. Il medico ha inoltre riferito che i risultati dello studio sarebbero stati utilizzati per aiutare i malati di cancro. Una possibilità sarebbe quella di sviluppare un farmaco che imiti le azioni del TP53. (come)

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