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Formula: le coccinelle con un colore forte sono più velenose


I ricercatori stanno decifrando la formula della coccinella
Quasi a tutti piacciono le coccinelle. Sono considerati carini, si dice che portino fortuna e siano persino fatti di cioccolato. Come riportano i ricercatori delle università britanniche di Exeter e Cambridge nella rivista scientifica Scientific Reports, alcuni tipi di coccinelle sono tutt'altro che innocui per le formiche e gli uccelli. Più forti sono i colori, più tossica è la secrezione, scrivono gli scienziati.

Le coccinelle secernono una secrezione tossica per protezione
Il colore delle ali delle coccinelle mostra quanto siano tossici per gli altri animali. Le singole specie non sono caratterizzate solo dalla loro colorazione individuale, ma anche dal numero di punti. La maggior parte delle persone pensa in particolare ai sette punti (Coccinella septempunctata) quando parla di coccinelle. Inoltre, ci sono anche molte specie simili come la coccinella asiatica (Harmonia axyridis), naturalizzata in Europa e negli Stati Uniti, e la doppia macchia (Adalia bipunctata). La loro colorazione varia da giallo, arancione e rosso a un aspetto mimetico marrone.


In caso di pericolo, gli animali secernono una secrezione giallastra da pori speciali che hanno un odore molto sgradevole, hanno un sapore disgustoso e possono persino essere fatali per attaccanti come formiche o uccelli. I ricercatori britannici volevano scoprire quali coccinelle sono le più velenose e possono essere riconosciute dall'esterno. Per fare questo, hanno messo le secrezioni tossiche in contenitori con dafnia. Più i piccoli granchi morivano, più tossici gli scienziati classificavano la secrezione. Come si è scoperto, gli scarafaggi con la colorazione più intensa, che include i due punti, erano anche gli animali più velenosi. Al contrario, la coccinella di conifere evidentemente di colore giallo-marrone (Aphidecta obliterata) si è dimostrata particolarmente innocua.

Gli uccelli riconoscono la connessione tra colore e tossicità nelle coccinelle
In ulteriori esperimenti, i ricercatori usano la luce UV. Volevano imitare la percezione di alcuni uccelli. Quindi hanno creato dei coleotteri fittizi e li hanno presentati agli uccelli selvatici per verificare se i predatori riconoscono la relazione tra colore e tossicità. Come si è scoperto, gli scarabei con i colori forti avevano meno probabilità di essere attaccati.

“Le coccinelle sono tra gli insetti più apprezzati e carismatici, essendo entrambe meravigliosamente colorate e amiche di ogni giardiniere. Il nostro studio mostra che non solo il colore delle coccinelle rivela quanto sono tossici per i predatori, ma anche che gli uccelli possono interpretare i segnali delle coccinelle. Gli uccelli attaccano vistose coccinelle meno spesso ”, spiega Lina María Arenas, una dottoranda presso le università di Exeter e Cambridge.

"I nostri risultati ci mostrano che le coccinelle inviano segnali 'onesti' ai predatori perché il loro colore mostra quanto bene possono difendersi", riferisce il Dr. Martin Stevens dell'Università di Exeter. "Le specie relativamente poco appariscenti, come la coccinella di larice, hanno poca difesa e sono più importanti da non vedere, mentre le specie sorprendenti e colorate, come la coccinella a sette punte, mostrano apertamente le loro buone difese contro i predatori." (Ag)

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